Arrastramiento

Se presentará el retrato perdido del actor negro y activista de derechos Paul Robeson | Pablo Robson

Un retrato del actor, cantante y activista de los derechos civiles Paul Robeson pintado en 1930 por el artista británico Glyn Philpot ha sido redescubierto a través de una minuciosa investigación, después de haber sido vendido hace casi 80 años como Head of to Negro.

La pintura, una de las muchas representaciones de personas de color de Philpot, se exhibirá públicamente en Chichester, West Sussex, a partir del 14 de mayo, en la primera exhibición del trabajo del artista en casi 40 años.

El retrato de Philpot muestra a Robeson interpretando a Otelo en el Savoy de Londres en 1930, la primera vez en un siglo que un actor negro fue elegido para el papel principal de la tragedia de Shakespeare y un hito en la historia del teatro. En 1833, Ira Aldridge había sufrido abusos raciales cuando apareció en Londres como mora de Venecia.

Los entrevistadores le preguntaron repetidamente a la coprotagonista de Robeson, Peggy Ashcroft, que interpretó a Desdémona, si le importaba que la besara “un hombre de color”. Su respuesta fue contundente. “Por supuesto, no me importa. No veo ninguna diferencia entre ser besada por Paul Robeson y ser besada por otro hombre”, dijo al Daily Sketch en mayo de 1930.

Aunque la producción recibió críticas mixtas, la actuación de Robeson fue aclamada y el público exigió repetidos bises. Philpot llevó a su sobrina a ver la obra y luego invitó a cenar a Robeson y su esposa.

La biografía de Philpot, un exitoso retratista de la sociedad que fue elegido miembro de la Royal Academy a la edad de 38 años, señala que Robeson posó para él, pero la pintura se consideró perdida durante mucho tiempo. Simon Martin, director de la Galería Pallant House en Chichester, que está organizando la exposición de la obra de Philpot, se dispuso a encontrarlo.

Examinando imágenes en archivos y bases de datos de subastas, combinó un retrato con una fotografía de Robeson con el traje de Otelo. La familia de Philpot había vendido el cuadro en 1944, pocos años después de la muerte del artista, bajo el anacrónico título Tête de nègre. Más tarde revendido y ahora en una colección privada, el cuadro fue encontrado con la ayuda de la casa de subastas Christie’s.

“Fue un descubrimiento emocionante”, dijo Martin. “Tuve el presentimiento de que esta pintura era de Robeson, pero tuve que compararla con fotografías de prensa de él interpretando a Otelo y luego rastrear el trabajo”.

El retrato tiene “una nobleza”, añadió. Othello fue “el papel definitorio de la carrera de Robeson, una actuación fundamental en la historia del teatro”. Philpot obviamente reconoció que necesitaba ser grabado.

Además de actor, Robeson -hijo de un esclavo fugitivo, nacido un 9 de abril hace 124 años- fue deportista, abogado, cantante y activista político. Ha actuado en Broadway y en escenarios de todo el mundo, y su voz de barítono bajo lo ha convertido en una estrella discográfica.

Paul Robeson y su esposa a bordo del barco
Paul Robeson y su esposa, Eslanda, de camino a Hollywood en 1935. Foto: /Noticias diarias de Nueva York/Getty Images

Se pronunció contra el fascismo, el colonialismo y el racismo. Durante la era McCarthy de la década de 1950, le revocaron el pasaporte estadounidense y cancelaron 85 conciertos programados. Robeson fue llevado ante el Comité de Actividades Antiamericanas de la Cámara y se le pidió que identificara a los miembros del Partido Comunista y admitiera su propia membresía. Invocando la Quinta Enmienda, Robeson le dijo al comité: “Ustedes son los antipatriotas y los antiestadounidenses, y deberían avergonzarse de ustedes mismos.

Los temas de Philpot incluyeron al poeta Siegfried Sassoon y al primer ministro Stanley Baldwin, así como a bailarines de ballet, cantantes de ópera y actores. Inusualmente en las primeras décadas del siglo XX, también creó retratos sensibles de personas de color. Entre ellos, un jamaiquino, Henry Thomas, que fue objeto de varios retratos en la década de 1930; el tenor afroamericano Roland Hayes; un artista de cabaret de Martinica conocido como Tom Whiskey y un boxeador afroamericano llamado Joe.

Glyn Philpot: Flesh and Spirit se estrena en Maison Pallant Galería en Chichester el 14 de mayo

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