Historia

Un vuelo sobre China con cielo despejado, seguido de un picado en picado

BEIJING — El vuelo 5735 de China Eastern Airlines volaba 29,100 pies en un cielo despejado por la tarde sobre las colinas del sur de China, aparentemente listo para un aterrizaje suave en Guangzhou. El avión, un Boeing 737-800 NG, tenía solo siete años. Uno de los aviadores más experimentados de China estaba entre los tres pilotos en la cabina.

Pero entonces, a las 14:20 horas del 21 de marzo, el avión se estrelló.

Los controladores de tráfico aéreo hicieron llamadas frenéticas que quedaron sin respuesta. Los pilotos no enviaron ningún mensaje de Mayday. El avión cayó más de 20.000 pies en menos de un minuto, a 7.400 pies. Luego ganó 1.200 pies en unos 15 segundos, antes de una caída final por una colina cubierta de arboledas de bambú y plátanos. El avión estaba casi exactamente vertical y se acercaba a la velocidad del sonido cuando se hundió en la tierra blanda, con piezas del avión hundiéndose hasta 60 pies en el lodo. Dos pedazos de la punta de un ala aterrizaron a siete millas de distancia.

Los investigadores, incluido un equipo de siete miembros de los Estados Unidos que llegó el sábado, están tratando de averiguar qué sucedió en los minutos finales antes de que el avión se precipitara, matando a las 132 personas a bordo.

Cada investigación de un accidente aéreo plantea desafíos únicos. Pero este, el peor desastre aéreo de China en más de una década, es aún más misterioso porque el avión fue borrado por la velocidad extraordinariamente alta de su impacto, esencialmente en un ángulo de 90 grados. Cuando terminó la búsqueda la semana pasada, los rescatistas dijeron que habían recuperado 49.117 restos.

China también mantiene un control inusualmente estricto sobre las noticias, censurando las discusiones y especulaciones en línea y permitiendo solo una cobertura limitada del desastre. Las autoridades chinas han guardado de cerca gran parte de la información sobre el accidente. Las familias de las víctimas fueron monitoreadas para evitar que hablaran con los periodistas u organizaran manifestaciones. Los nombres de los pilotos no se dieron a conocer oficialmente, aunque un periódico estatal de Hong Kong los publicó de todos modos.

Mucho depende de los datos que se pueden recuperar de la grabadora de voz y la grabadora de datos de la cabina del avión. Las llamadas cajas negras están diseñadas para soportar choques, pero los expertos dicen que el impacto severo de este puede haber dañado los registradores hasta el punto de que se perdieron algunos datos. La grabadora de datos de vuelo terminó cinco pies bajo tierra y solo pudo ser extraída después de que los bomberos sacaran una gran raíz de árbol encima de ella.

El portavoz de la NTSB, Peter Knudson, dijo que la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte de EE. UU. estaba ayudando a China a descargar información de la grabadora de voz de la cabina en un laboratorio en Washington.

Crédito…CCTV, vía Associated Press

La tragedia ha generado dudas sobre el historial de seguridad de vuelos del país en un año importante para el máximo líder de China, Xi Jinping, quien buscará un tercer mandato en un congreso del Partido Comunista. China Eastern y sus subsidiarias han dejado en tierra 223 Boeing 737-800 para controles de seguridad, un tercio de su flota total. El Comité Permanente del Politburó, el máximo órgano de gobierno del país, dijo en una reunión presidida por Xi la semana pasada que los funcionarios deberían determinar la causa del accidente lo antes posible.

Los funcionarios que supervisaron la búsqueda dijeron que recuperaron algunos componentes clave del avión, incluidas partes de los motores y el tren de aterrizaje. Intentaban recrear la ruta de vuelo del avión utilizando datos de radares de control de tráfico aéreo y examinando posibles pistas sobre el equipaje y el correo colocados en el avión.

Los funcionarios se comprometieron a publicar los hallazgos preliminares dentro de los 30 días posteriores al accidente, de acuerdo con los plazos establecidos por la Convención sobre Aviación Civil Internacional, un acuerdo global. Este acuerdo también prevé la participación de representantes del fabricante de aeronaves y del regulador de seguridad del transporte del país de origen del fabricante de aeronaves. La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte dijo el lunes que los investigadores de Estados Unidos no estaban obligados a pasar por la larga cuarentena habitual cuando llegaron a China el sábado. En cambio, al equipo se le permitió ir directamente al lugar del accidente, con algunas restricciones en sus movimientos.

La información de los medios estatales sobre el accidente fue limitada. Una división de Jinan Daily, una publicación estatal en una ciudad a 1,000 millas de distancia, publicó entrevistas con un agricultor cerca del lugar del accidente que describió haber visto humo negro saliendo del avión y con otro agricultor que describió haber visto humo blanco. Una cámara de vigilancia instalada en una mina remota registró los últimos segundos del descenso vertical del avión. Estas imágenes no mostraban humo.

“Nada parece tener sentido con este”, dijo Peter Marosszeky, ingeniero ejecutivo de aerolíneas semi-retirado y asesor técnico de Boeing, quien ahora es director ejecutivo de Aerospace Developments, una compañía de investigación y desarrollo en Sydney, Australia. El humo negro sugeriría que se está quemando combustible, mientras que los humos blancos podrían estar goteando combustible, pero los relatos de testigos presenciales a menudo no son confiables en las investigaciones de accidentes, agregó.

Los expertos en accidentes aéreos suelen estudiar los detalles que surgen de la investigación de un accidente para buscar signos de una colisión o explosión en vuelo, problemas mecánicos o el suicidio de un piloto. Prácticamente todos los aviones se estrellaron en el mismo lugar, lo que reduce las posibilidades de que se produzca un ataque terrorista u otro accidente a gran altura, dijeron los expertos. No se encontraron residuos explosivos en los escombros, según Zheng Xi, jefe de bomberos de la región de Guangxi, donde ocurrió el accidente.

El descubrimiento de un agricultor de una parte del avión a siete millas al oeste del lugar del accidente generó inicialmente especulaciones entre los expertos de que el avión había sufrido algún tipo de ruptura en vuelo. Pero las autoridades chinas confirmaron más tarde que el fragmento más un fragmento mucho más pequeño encontrado a una milla de distancia eran piezas de una de las aletas del avión, que son extensiones de la punta del ala que producen sustentación adicional. Los expertos en accidentes aéreos dijeron que no era una sorpresa que piezas tan livianas pudieran aterrizar lejos del sitio.

“Es un winglet, por lo que va a volar como el viento, no va a caer como una pieza de aluminio, va a volar”, dijo John Goglia, miembro jubilado de la junta de la NTSB que trabajó en investigaciones de accidentes aéreos. el mundo durante más de medio siglo.

El daño a una aleta o la pérdida de una aleta no causaría grandes cambios en la capacidad de un piloto para mantenerse en el aire, agregó Goglia. “No causaría una caída en picado, y es posible que se rompiera cuando el avión se acercó a velocidades supersónicas” durante su descenso, dijo.

Aviation Partners Boeing, una empresa conjunta de Boeing con un fabricante de puntas de ala que fabrica winglets para el 737-800, se negó a comentar sobre el descubrimiento de los fragmentos de winglet.

Los expertos en aviación, incluido el Sr. Goglia, se centraron en particular en la posición vertical de la aeronave en el momento del impacto. Los aviones comerciales están diseñados de manera que su tendencia natural es estabilizarse en vuelo. Lograr un verdadero morro hacia abajo requiere una fuerza constante y extrema en los estabilizadores horizontales a cada lado de la cola del avión, dijo Marosszeky.

Los estabilizadores horizontales controlan el cabeceo de una aeronave, ya sea que la parte delantera de la aeronave tienda a inclinarse hacia arriba o hacia abajo. La pregunta para los expertos es si la nariz del avión se abolló debido a un mal funcionamiento técnico o por una decisión del piloto.

Martin Craigs, presidente de Aerospace Forum Asia, un grupo comercial de proveedores de equipos para aeronaves con sede en Hong Kong, dijo que durante el accidente del este de China, la capacidad del avión para volar casi perfectamente recto sin flotar ni flotar ayudó a demostrar que “esto claramente no es una bomba terrorista”. Pero no descartó un choque deliberado.

Citó el accidente de 2015 de un vuelo de Germanwings que transportaba a 150 personas como ejemplo de suicidio de un piloto. “No se debe descartar nada. Recuerde, volamos deliberadamente un avión hacia los Alpes hace unos años”.

Amy Chang Chien y li tu contribuido a la investigación.

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