Historia

Un restaurante georgiano tiene antecedentes racistas. ¿En qué debería convertirse?

SMYRNA, Ga. — Durante medio siglo, celebridades, turistas y residentes locales han acudido en masa a Aunt Fanny’s Cabin, un restaurante conocido tanto por su menú sureño como por su representación de la vida en las plantaciones e imágenes racistas, donde los clientes blancos eran atendidos por jóvenes. camareros negros con tableros de menú de madera en forma de yugo colgando alrededor de sus cuellos.

La propia tía Fanny, Fanny Williams, una cocinera negra que trabajaba para la familia blanca propietaria del negocio, fue descrita una vez en un artículo periodístico como “una famosa madre de color”.

El restaurante cerró hace 30 años, pero la pequeña choza blanca en sí, que se pasa fácilmente por alto a lo largo de Atlanta Road en la pequeña ciudad suburbana de Smyrna, se ha convertido en el centro de un debate improbable sobre cómo una comunidad sureña puede superar su doloroso pasado sin olvidar su historia en el proceso.

Los funcionarios de la ciudad se ofrecieron recientemente a demoler el edificio, argumentando que se había deteriorado tanto que repararlo sería demasiado costoso. El lugar había sido una fuente de malestar cívico durante años, pero entre los que más trabajaron para salvarlo estaban los miembros de la comunidad negra de Smyrna, quienes argumentaron que demoler la choza borraría una parte esencial de la historia negra local. La decisión de la semana pasada de preservar la cabaña de la tía Fanny pero trasladarla a una granja cercana les dio a los partidarios la oportunidad de lidiar con la mejor manera de preservar la complicada historia del restaurante, y de la propia Sra. Williams.

“La ciudad está avergonzada y en lugar de descubrir cómo honrar a Fanny Williams, quieren borrarla”, dijo Maryline Blackburn, líder de la Coalición para Salvar la Cabaña de la Tía Fanny, un grupo de residentes blancos y negros que trabajaron para preservar la edificio. “Estas imágenes de los chicos con los menús son una barbaridad. Sin embargo, eso es parte de la historia. No puedes cambiarlo. No puedes quitártelo, barrerlo debajo de una alfombra para sentirte mejor.

La disputa sobre la casa de la tía Fanny llega en un momento en que se han retirado o reubicado docenas de estatuas confederadas y otros símbolos del Viejo Sur. Pero el destino del restaurante Smyrna ha sido divisivo y personal de una manera diferente, ya que los residentes negros recuerdan sus propias experiencias trabajando en Aunt Fanny’s y buscan aprender más sobre la mujer en el centro del debate.

La cabaña de la tía Fanny, que estuvo segregada en sus primeros días, funcionó desde 1941 hasta 1992, sirviendo pollo frito, macarrones con queso, “jamón Smithfield gen-u-wine” y otras especialidades regionales. Los negros trabajaban como cocineros, anfitriones, camareros y ayudantes de camarero. Los camareros se vieron obligados a cantar para los clientes blancos. Los uniformes de los empleados incluían delantales y cobertores para la cabeza que evocaban la era de la esclavitud. Durante un tiempo, fue uno de los restaurantes más conocidos del área de Atlanta e inspiró a otros restaurantes locales que idealizaron la historia de las plantaciones del área.

Jackie Gleason comió en casa de la tía Fanny. También Clark Gable.

Algunos ex empleados recuerdan la institución con nada más que disgusto.

“No me recuerda a nada más que al racismo”, dijo Roderick McNeal, quien trabajó en Aunt Fanny’s en el verano de 1959.

Lisa Castleberry, que trabajó allí en la década de 1970, dijo que el simple hecho de pasar por el edificio ahora vacío le recordaba regularmente un período doloroso en la historia de Smyrna.

“Ahora que soy mayor, pienso: ‘Oh, hombre, eso fue tan degradante’, pero era un trabajo”, dijo Castleberry, de 61 años.

La Sra. Castleberry, que es negra, dijo que aunque la segregación había terminado oficialmente cuando ella trabajó allí, ella y su familia, amigos y vecinos nunca se sintieron cómodos yendo a casa de la tía Fanny.

Otros ex empleados tenían mejores recuerdos.

“Aunque se basó en la era de los esclavos, nadie nos trató como esclavos, y eso es parte de la historia”, dijo Jo Ann Trimble, quien trabajó en Aunt Fanny’s durante 19 años. “Tendré 75 este año y he hecho todo tipo de trabajo, y es el único trabajo que he amado”.

La Sra. Trimble mantuvo a sus hijos con su salario y las propinas de la tía Fanny. Sus hermanas, hijos, tías y primas también trabajaron allí en diferentes momentos. El hecho de que el restaurante haya ayudado a muchos residentes de Black Smyrna a construir sus vidas es razón suficiente para salvar el edificio, dijo, incluso si hace que la gente se sienta incómoda.

Smyrna, una ciudad de unos 56.000 habitantes, tiene un 46 % de blancos y un 33 % de negros. En 2017, la Sra. Blackburn se convirtió en la primera y única mujer negra en servir en el concejo municipal. Ella y otras personas que trabajan para salvar a la tía Fanny dijeron que el proyecto ofreció a la comunidad la oportunidad de confrontar el racismo que existía dentro de ella mientras honraba a una mujer negra que ayudó a construir su comunidad.

Más de 70 años después de su muerte en 1949, se sabe muy poco sobre Fanny Williams más allá de su papel como homónima y cocinera del restaurante. Los investigadores locales creen que hizo contribuciones financieras a los afroamericanos en el área, donando a la Iglesia Bautista Wheat Street, una iglesia afroamericana en Atlanta, y recaudando dinero para el primer hospital negro de Marietta.

Los activistas están trabajando para localizar la tumba de la Sra. Williams en el cementerio South View de la ciudad. Planean contar su historia en las escuelas y realizar un concurso de diseño para reinventar la cabaña.

Convertir el edificio en un centro de visitantes, museo o escuela culinaria de la cocina sureña, dijeron los seguidores, sería una forma de honrarlo.

“No tenemos una estructura permanente que honre nuestra historia en Smyrna”, dijo Shaun Martin, un arquitecto negro que ha estudiado la cabaña durante años. “La cabaña de la tía Fanny podría ser un lugar donde todos los Black Smyrnites podrían celebrarse en un espacio recuperado para darnos la dignidad que nos robaron durante décadas”.

Los miembros del consejo de la ciudad y otros residentes que querían que el edificio desapareciera dijeron que la ciudad podría conmemorar a la Sra. Williams de otra manera.

“¿Por qué no rendirle homenaje poniendo una foto de ella en un museo? Podemos contarles a los niños sobre ella o construir una estatua”, dijo Bernice Livsey, una residente negra. “Cualquier cosa es mejor que quedarse con esta casita y decir que es para honrarla”.

El restaurante se inició originalmente como una tienda por Isoline Campbell McKenna, la hija de una familia blanca adinerada para la que trabajaba la Sra. Williams. Ha cambiado de manos a lo largo de los años, sobreviviendo a Williams por cuatro décadas, y no ha operado como restaurante desde 1992. El edificio es propiedad de la ciudad desde 1997, cuando el gobierno lo salvó de la demolición por parte de los promotores. En los últimos meses, ha sido acordonado con cinta amarilla de precaución, considerada insegura por la ciudad.

En diciembre, funcionarios de la ciudad dijeron que el edificio sería destruido si nadie presentaba una propuesta y el dinero para moverlo. La semana pasada, el ayuntamiento aceptó una oferta de los propietarios de una granja de ganado cercana para trasladar la cabaña allí y honrar a la Sra. Williams con una placa.

La Sra. Castleberry dijo que, aunque esperaba que el edificio fuera demolido, se sintió aliviada de que lo trasladaran de la ciudad y que ella y otras personas no tuvieran que verlo a diario.

Para aquellos que querían preservar el edificio pero también mantenerlo en Smyrna, el resultado fue solo una victoria parcial. Susan Wilkinson, concejal de la ciudad que es blanca, dijo que la comunidad apenas comenzaba a aprender más sobre la Sra. Williams y el valor de educar a los residentes sobre su herencia.

En una reunión reciente de la junta, la Sra. Wilkinson argumentó que esta misión ahora sería más difícil. “¿Cómo preservar la historia cuando el espacio físico ya no está?”

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