Historia

La historia de las focas de la isla Pribilof y Henry Wood Elliott cobra vida

“Rugido del mar: traición, obsesión y la vida silvestre más preciada de Alaska”

Por Deb Vanasse. West Margin Press, 2022. 227 páginas. $17,99.

Es probable que los habitantes de Alaska estén familiarizados en términos generales con los lobos marinos del norte, sus lugares de reproducción en las islas Pribilof de St. Paul y St. George, y la gente de Unangax que fue traída a las islas para matar focas para el comercio y cuyos descendientes permanecen allí. hoy dia. Es posible que conozcan el tratado de lobos marinos de 1911 que evitó la extinción de las focas, e incluso pueden recordar que en 1983 la captura comercial de focas terminó por completo.

Ahora viene una historia fascinante y completa de la historia de las focas peleteras, que enfrenta al artista y abogado Henry Wood Elliott contra el más famoso de los piratas de las focas, un hombre llamado Alex MacLean, y toda una serie de titanes de los negocios y políticos corruptos y mal informados. Deb Vanasse, una ex originaria de Alaska que ahora vive en Oregón y es autora de muchos libros anteriores, incluido “Wealth Woman”, sobre la fiebre del oro de Klondike, ha realizado una extensa investigación para arrojar luz sobre figuras históricas, las dificultades de llegar a un acuerdo internacional. para proteger la vida silvestre y la importancia de este tratado en la actualidad.

La “obsesión” en el título del libro pertenece a Elliott, un hombre con poca educación pero apasionado por el arte y la historia natural. Cuando era niño, llamó la atención del primer curador del Museo Smithsonian y se convirtió en un miembro muy capaz de su personal. Luego viajó al oeste y a través de su arte ayudó a crear el Parque Nacional de Yellowstone. En 1872, cuando solo tenía 26 años, fue enviado a las islas Pribilof para estudiar sellos para el Smithsonian. Poco se sabía sobre el número o el comportamiento de las focas, aunque Estados Unidos obtuvo ingresos de las “cosechas” administradas por la empresa de arrendamiento Alaska Commercial Co. Eventualmente se casó con una mujer Unangan y viajó de un lado a otro con los Pribilof durante el siguiente 15 años como experto en sellos, a veces para el gobierno ya veces para la ACC. Sus asociaciones conflictivas pronto se convirtieron en un problema.

En 1872, Elliott estimó la población de focas de Pribilof en 4,7 millones. Luego creyó que tal población podría mantenerse a perpetuidad si la cosecha anual se gestionaba adecuadamente.

Mientras tanto, pelágicas o en el mar, las focas mataron indiscriminadamente a un gran número de focas mientras migraban hacia y desde las islas. Los forajidos, incluido el notorio Alex MacLean, la inspiración de la vida real para ‘The Sea-Wolf’ de Jack London, llenaron las bodegas de sus barcos con pieles y escaparon de los cortadores de impuestos estadounidenses. Los propios cazadores de focas estimaron que por cada foca recuperada, al menos cuatro más se hundían, y la pérdida pudo haber sido considerablemente mayor.

Elliott rápidamente se alarmó por la precipitada caída de las focas en las islas y se dio cuenta de que los inquilinos y los funcionarios del gobierno estaban tergiversando los hechos. El problema no era solo la caza de focas pelágicas, que debía detenerse, sino también los registros e informes falsos y la ciencia cuestionable. En 1890 escribió un informe para el gobierno de los EE. UU., un informe que recomendaba moratorias multinacionales sobre el sellado de tierras y mares. El informe fue suprimido, y cuando Elliott se enteró de que se habían llegado a acuerdos secretos, él mismo publicó el informe, como dice Vanasse, “convirtiéndose en uno de los principales denunciantes de la nación por una causa ambiental”.

Elliott, como artista, también puso sus habilidades a trabajar ilustrando escenas de las islas y así captar la atención del público. Expuso su trabajo, publicó caricaturas y vendió pinturas para mantener a su familia mientras navegaba por la causa de las focas.

Para 1909, Elliott estimó que la población de focas se había reducido a 38 000. El presidente Teddy Roosevelt, entre otros, parecía haber aceptado su extinción. En 1906, el presidente había argumentado que, si no parecía haber ninguna esperanza de acabar con la piratería de focas, el Congreso debería aprobar una ley que autorizara la matanza de todas las focas de Pribilof, y así terminar para siempre en problemas por discutir sobre el asunto.

Afortunadamente, la perseverancia de Elliott, el buen trabajo del cazador-conservador William Hornaday, la opinión pública despertada por una organización llamada Camp Fire Club y líderes clave del gobierno finalmente llevaron a que Estados Unidos y Canadá firmaran el Tratado del Lobo Marino del Pacífico Norte. y Rusia , Gran Bretaña y Japón en 1911. Vanasse dice de esto: “Fue un acuerdo que sentó un precedente, el primero que reconoció que la vida silvestre del mundo podía y debía ser protegida por las naciones que trabajaban juntas. Sus principios de cooperación internacional allanarían el camino para el Tratado de Aves Migratorias de 1916 y los acuerdos posteriores sobre el comercio de especies desovadas, la biodiversidad y el calentamiento global.

En un epílogo, Vanasse describe la recuperación de la población de focas de Pribilof y las privaciones del pueblo Unangax que quedó en condiciones terribles durante la moratoria. Después de la moratoria de cinco años, el gobierno de EE. UU. manejó la “recolección” de Pribilof a un nivel sostenible, y la recolección comercial terminó por completo en 1983. El control volvió a Unangax para sus necesidades de subsistencia, y el gobierno construyó puertos deportivos en ambas islas para fomentar La pesca comercial como economía alternativa.

Hoy en día, el número de lobos marinos se ha reducido drásticamente de nuevo, y el problema no es tan simple como que los humanos los maten intencionalmente. Las causas son complejas, pero están vinculadas a la escasez de buenos alimentos disponibles para las focas, lo que probablemente esté relacionado tanto con la pesca comercial como con el cambio climático.

Vanasse termina con esta súplica: “Ahora más que nunca, necesitamos defensores que confronten ferviente e implacablemente las amenazas creadas por el hombre para la vida silvestre del mundo, activistas que estén decididos a oponerse a aquellos que piratean a las criaturas salvajes de la tierra para su propio beneficio”. . Su nuevo libro nos ha dado un tremendo ejemplo de cómo casi perdemos una especie importante e importante y cómo la ciencia, el arte y la cooperación comprometida ayudaron a evitar esta tragedia.

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