Historia

La tribu Rappahannock recompró tierras de Virginia de Fones Cliffs

La tribu está comprometida con el cuidado del entorno natural extraordinariamente rico del sitio, que había sido objeto de desarrollo comercial hace apenas unos años. Fones Cliffs es un importante lugar de anidación de águilas calvas en la costa este, considerado sagrado en la cultura Rappahannock.

“Estoy encantada”, dijo la directora de Rappahannock, Anne Richardson, en una entrevista antes del anuncio. “Es especial para nosotros porque los huesos de nuestros antepasados ​​están allí”.

Los acantilados de Fones, un afloramiento inusual de tierra de diatomeas blanca, se encuentran en el lado este del río en el condado de Richmond en el Cuello norte de Virginia. La formación se extiende por unas cuatro millas a través de pantanos vírgenes y domina una sección de río que se estrecha a una milla de ancho a la mitad del camino, lo que crea un caldo de pesca privilegiado para docenas de águilas.

Tres pueblos de Rappahannock fueron mapeados en el área por el explorador inglés John Smith, quien sobrevivió a una emboscada tribal en Fones Cliffs en 1608. En los últimos años, investigadores y arqueólogos del St. Mary’s College en Maryland han trabajado con la tribu para documentar territorio ancestral que se remonta miles de años, incluidos asentamientos y cotos de caza a ambos lados del río y artefactos religiosos en los acantilados.

Los conservacionistas elogiaron el acuerdo, que no cubre la totalidad de los acantilados de Fones, como un nuevo enfoque importante para la conservación al devolver las tierras a sus administradores nativos. El movimiento “landback” ha ganado impulso en el oeste de los Estados Unidos, especialmente con la adquisición en 2020 de casi 1200 acres ancestrales por parte de la tribu Esselen en el norte de California, pero hasta ahora no solo ha habido esfuerzos modestos en el este.

Y pocos arreglos han presentado asociaciones tan extensas entre grupos privados, tribus y el gobierno federal como lo muestra Fones Cliffs.

“Creo que es único y sienta un precedente”, dijo Joel Dunn, presidente y director ejecutivo de Chesapeake Conservancy, que compró el sitio por unos 4 millones de dólares. “Algo mágico está sucediendo aquí”, dijo. “Es un gran ejemplo de la importancia de la inclusión y la propiedad para la conservación”.

El grupo recibió la ayuda de una donación de la benefactora de Charlottesville, Carole Remmer Angle, ex pediatra conocida como investigadora líder sobre los peligros del plomo para los niños. Dunn dijo que se unió a Angle a través de los esfuerzos del músico y conservacionista Dave Matthews, y que Angle se sintió atraído por el proyecto como una forma de honrar a su difunto esposo, William Dodge Angle, quien amaba las aves acuáticas.

La Fundación Nacional de Pesca y Vida Silvestre también ayudó con la compra, a través del programa Acres for America de Walmart. Chesapeake Conservancy otorgó una servidumbre permanente al Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. y donó el título a la Tribu Rappahannock, que lo depositará en la Oficina de Asuntos Indígenas.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre controla 250 acres adyacentes, pero más de 1,000 acres son de propiedad privada y están sujetos a procedimientos de quiebra que involucran a un desarrollador potencial. El sitio ahora propiedad de Rappahannock había sido diseñado como una comunidad residencial de lujo.

La protección del sitio es “algo en lo que hemos estado trabajando durante mucho tiempo y de repente sucedió”, dijo Richardson. “Fue increíble ver que todo encajaba”.

La tribu tiene un pequeño centro comunitario cerca, pero por lo demás no tiene territorio propio. Reconocidos federalmente en 2018, los Rappahannock ahora suman alrededor de 300, pero una vez dominaron las tierras fértiles a lo largo de este tramo del río.

Los primeros colonos ingleses, preocupados por los indios Powhatan al sur a lo largo de los ríos James y York, inicialmente respetaron el territorio de Rappahannock. Pero a partir de la década de 1640, los colonos expulsaron a la población nativa y aseguraron sus tierras para plantaciones.

A principios del siglo XX, el movimiento eugenésico y la Ley de Integridad Racial de 1924 buscaron eliminar toda clasificación de nativos americanos, estableciendo que todos los residentes deben ser negros o blancos. Al igual que otras tribus de Virginia, los rappahannock han luchado por mantener su identidad cultural durante generaciones.

“Fue un capítulo de la historia que incluyó el desplazamiento, la marginación y la discriminación que se prolongaron durante siglos”, dijo Dunn. “Estamos cambiando el rumbo. Transformamos esta historia de pérdida en una nueva historia de resiliencia, de restauración, de reconexión.

Richardson, quien se convirtió en la cuarta generación de su familia en servir como jefa cuando asumió el cargo en 1998, dijo que el sitio será un recurso histórico, cultural y ambiental para todos. La prioridad, dice, será proteger el sitio para la población de águilas. “Los vemos como mensajeros del Creador. No queremos hacer nada para molestarlos”, dijo.

La tribu planea desarrollar un sistema de senderos y glorietas para que los visitantes puedan apreciar la tierra y su historia, dijo Richardson. Y construirá una pequeña réplica de un pueblo del siglo XVI para demostrar y preservar las tradiciones de Rappahannock.

Esto incluirá la expansión de un programa “Back to the River” que sumerge a los jóvenes tribales en su cultura a través del kayak y el canotaje. “Serán líderes para el futuro de la tribu”, dijo Richardson.

Será un futuro que enfatizará, como en el pasado, la protección y conservación del medio ambiente. “Estuvimos 11.000 años en el río”, dijo Richardson. “Cuando John Smith llegó aquí, podía caminar sobre esturiones en el agua. Entonces, solo te dirá la abundancia de recursos naturales que había aquí gracias a nuestros métodos de conservación.

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