Arrastramiento

África: ‘Es como patear a nuestros hermanos’ – A bordo de arrastreros que pescan ilegalmente en África Occidental

Las autoridades parecen incapaces o no dispuestas a hacer frente a los arrastreros, principalmente chinos, que están agotando las existencias y socavando la industria local.

Esa mañana, la tripulación del pesquero había instado al capitán a cambiar una parte dañada del cabrestante del arrastrero. Habían sido ignorados. Más tarde ese día, una cadena se rompió y un alambre agarró la pierna de Michael* y lo arrojó por el aire. El compañero de equipo se estrelló, aterrizando sobre su rodilla, hombro y cabeza.

“Perdí el conocimiento”, dijo. Cuando Michael se despertó, estaba acostado en una red infestada de cucarachas donde dormía la tripulación. “Estaba sangrando. Fue muy doloroso. Mi mano, mis piernas, no podía controlarlas. Supe entonces que algo grave había sucedido”.

Michael había trabajado como marinero en un barco pesquero en el Golfo de Guinea durante dos años. Al igual que muchos jóvenes, había dejado su pueblo en el centro de Ghana debido a la falta de trabajo y decidió unirse al barco de propiedad y gestión chinos para mantener a su familia.

Rápidamente descubrió que el trabajo estaba lleno de sufrimiento, abuso y peligro. El accidente con el cabrestante fue la gota que colmó el vaso. “No importa cuánto sea el salario, no volveré”, dijo. “Tengo una familia que cuidar, así que no puedo simplemente ir y arriesgar mi vida”.

Sin embargo, incluso antes de aceptar el trabajo, Michael se había sentido incómodo al respecto. En las últimas décadas, la pesca ilegal a gran escala, conocida localmente como pesca “saiko”, ha agotado los recursos marinos y ha llevado a la industria pesquera local al borde del colapso. Un informe de la Environmental Justice Foundation (EJF) encontró que cada año se roban peces por valor de decenas de millones de dólares a través de estos métodos. También descubrió que el 90% de los arrastreros involucrados en esta actividad son de propiedad china, aunque dado que la propiedad extranjera de barcos de pesca es ilegal en Ghana, operan a través de empresas locales de fachada.

Al igual que otros estados costeros de África occidental, el gobierno de Ghana ha demostrado ser incapaz, o no estar dispuesto, a tomar medidas enérgicas contra esta actividad insostenible. Como resultado, sus pesquerías enfrentan un “destino inminente” que podría afectar los medios de subsistencia de más de 2,7 millones de personas, según el Centro Internacional de Capacitación para el Mantenimiento de la Paz Kofi Annan. El agotamiento de la pesca local también compromete la seguridad alimentaria en un país donde el pescado representa el 60% de la proteína animal y donde no existe una alternativa disponible.

A bordo de arrastreros ilegales

Michael se sintió culpable por “matar” a su comunidad ya una industria que, si se gestiona bien, podría crear cientos de miles de puestos de trabajo. Pero tenía pocas opciones. Algunos pescadores locales han reaccionado al agotamiento de las poblaciones de peces recurriendo a métodos ilegales como el carburo o la dinamita para llenar sus redes. Otros se fueron tomando la destrucción ambiental como una señal para migrar, incluso a Europa, como ha demostrado mi investigación anterior. Y algunos han aceptado a regañadientes trabajos en los arrastreros industriales que persiguen los últimos cardúmenes de peces.

Según Michael, la vida en el barco de pesca era brutal. El abuso era rampante. Hubo accidentes frecuentes mientras la tripulación trabajaba en el suelo. La higiene era mala. Michael dice que la tripulación recogió en secreto el agua que goteaba de la unidad de aire acondicionado del capitán y la usó para lavarse, aunque estaba “fría y olía a cigarrillos”.

Durante el día, el arrastrero chino pescaba en alta mar, pero por la noche, dice Michael, se acercaba a la costa y barría el lecho marino en violación de las normas. “Podías ver las luces de los pueblos”, recuerda. “A veces incluso podíamos conectarnos por teléfono, así que todos intentaban comunicarse con sus familias”.

Pescar cerca de la costa a menudo significaba embestir a los pescadores locales y destruir sus artes. “Todas las noches pasábamos por encima de una red”, dice Michael. “El capitán nos dijo que lo cortáramos y lo tiráramos”.

Michael estaba avergonzado de seguir estas órdenes. “Nos sentimos mal”, dijo. “Tal vez estén sufriendo y necesiten pedir préstamos para arreglar la red. Es como echar a nuestros hermanos y padres o a alguien cercano a nosotros del negocio”.

“Nadie peleará nuestra causa por nosotros”

Los arrastreros industriales en Ghana están legalmente autorizados a capturar ciertas especies, como carpas doradas y pulpos, y exportarlas a Europa y Asia. No se les permite apuntar a las capturas básicas de los pescadores artesanales. Sin embargo, gracias a la pesca del saiko, lo hicieron cada vez más antes de vender los productos ilegales a los pescadores locales en apuros.

Para la tripulación ghanesa, los beneficios de esta pesca superan con creces los de la pesca legal. Por el trabajo de un mes, los veinte miembros de la tripulación de un arrastrero reciben cada uno una tarifa fija de alrededor de 150 cedis (21 dólares). Sin embargo, además de eso, reciben una parte de las ganancias de la pesca del saiko, que según Michael oscila entre 1000 y 1500 cedis (entre 140 y 210 dólares). De esta manera, la industria ha cooptado a los marineros ghaneses para que sean cómplices de la destrucción de sus propios recursos marinos.

Las autoridades ghanesas carecen de la capacidad para vigilar los mares de manera efectiva, mientras que se dice que los funcionarios son sobornados para permanecer en silencio. Según Michael y sus colegas, la marina también está comprometida. Dijeron que su barco de arrastre fue abordado por inspectores de la marina que encontraron capturas ilegales a bordo. Pourtant, au lieu d’arrêter les capitaines chinois, ils allèguent que les officiers ont accepté un pot-de-vin – composé de 5 000 dollars, 40 boîtes de poisson pour l’exportation et 150 blocs de prises illégales – et sont passés à otra cosa.

“Estamos como en el reino animal”, dice Michael. “Nadie peleará nuestra causa por nosotros. Mira cómo nuestra propia armada se vende a los chinos. Ahora sabemos que si sucede algo malo y llamamos a la armada, vendrán y tomarán el dinero y mirarán hacia otro lado”.

Desde 2015, las autoridades ghanesas han colocado observadores en los arrastreros para monitorear y denunciar prácticas ilegales. Pero según Michael, a estos funcionarios se les paga o se les obliga, incluso con violencia, a mirar hacia otro lado. Una investigación de EJF llegó a la misma conclusión y descubrió que los observadores son frecuentemente “sobornados, amenazados y abusados ​​en el mar”. En un conocido incidente en julio de 2019, Emmanuel Essien desapareció en el mar mientras estaba bajo observación y su cuerpo nunca fue encontrado. Los capitanes chinos afirmaron que se había caído por la borda, pero otros se mostraron escépticos. La familia de Essien ha exigido justicia, pero la investigación aún no ha concluido desde hace varios años.

“No me dieron nada”

Algunos estudios han relacionado la pesca ilegal con un aumento de la piratería en el Golfo de Guinea. Este descubrimiento fue noticia internacional ya que hasta hace poco Dinamarca desplegó un buque de guerra para luchar contra los piratas nigerianos. El problema principal para la mayoría de las personas en África Occidental es menos dramático. Para aquellos como Michael, el problema de la sobrepesca ilegal por parte de los arrastreros chinos es uno de destrucción ambiental lenta, hambre desenfrenada, corrupción estatal creciente y opciones cada vez más reducidas.