Historia

Reseña del restaurante: Tío Lou en Chinatown

Cada vez que voy a ver al tío Lou, el comedor parece más concurrido que la última vez. Más parejas están sentadas en las filas de dos a lo largo de las paredes de ladrillo visto, más familias (y más grandes) están en círculos alrededor de los platos giratorios en las mesas redondas que se extienden por el centro del espacio.

Si la gente se fija en el tío Lou, no es porque el restaurante, en Mulberry Street, justo al norte de Columbus Park, esté lleno de manjares misteriosos que no encontrará en ningún otro lugar de la zona. Lo contrario está más cerca de la verdad. El menú del tío Lou, que es extenso, se compone en gran parte de platos que se han convertido desde hace mucho tiempo en los estándares de Chinatown.

Aquí, para empezar, es pescado búfalo al vapor. Como siempre, se sienta en un pequeño lago de soya y debajo de un enrejado dentado de fósforos de jengibre y cebollín. ¿El jengibre es más picante que de costumbre? Puede ser. Casi todas las texturas que el pescado al vapor puede asumir están presentes en esta muestra anatómica: el cuello grueso, la cola afilada, el músculo escarpado, las franjas cremosas de grasa abdominal, los copos endebles y pegajosos que han sido cepillados con la deliciosa gelatina de pescado proporcionada por derretir el cartílago.

Ahora viene un horno holandés lleno de panceta de cerdo estofada con soya. Al lado hay una cesta de bambú con bollos de media luna doblados, cada uno listo para convertirse en gua bao, abiertos y rellenos con tiras de carne y grasa, así como con trozos de hojas de mostaza en escabeche mezcladas con migas y tiras de cerdo: el deliciosas cosas de fondo de cazuela que una tienda de po ‘boy de Nueva Orleans llamaría “desechos”.

En otros platos, vieiras y otros mariscos dulces fritos en sal y pimienta, con un ritmo apremiante de especias molidas y chiles verdes, y el trío de berenjena frita, tofu y chile verde, cada uno relleno con rebozado de mariscos y salteado con abundante salsa de frijol

Se han recolectado tantas de estas viejas castañas que queda claro que el tío Lou está destinado a ser una especie de carta de amor a su vecindario. Estoy tentado a llamarlo un restaurante de Chinatown sobre restaurantes en Chinatown, pero eso lo vuelve irónico y laborioso cuando es sincero y no forzado.

El posmodernismo en la comida puede resonar entre los jóvenes, es prácticamente un requisito en Smorgasburg, pero el tío Lou es ese raro restaurante nuevo que no está dirigido por jóvenes ni está dirigido principalmente a ellos. Creo que se está poniendo de moda porque atrae a varias generaciones a la vez, y no es raro ver a una abuela con sus hijos y nietos inspeccionando char siu y hojas de ñame salteadas mientras que en la mesa de al lado un grupo de amigos de unos 20 años están escaneando el room en busca del mejor fondo de Instagram.

La sección más grande y más gratificante del menú se titula “Lo Wah Kiu Favorites”, lo wah kiu significa en cantonés “antiguo chino de ultramar”. En otras palabras, gran parte del tío Lou habla directamente a la primera generación de inmigrantes de Chinatown: los ancianos o, para usar una frase de otra cultura, los viejos jefes.

El propietario, Louis Chi Kwong Wong, es un lo wah kiu. Originario de Hong Kong, se mudó a Chinatown en 1970, cuando tenía 10 años, y se quedó allí. Finalmente, todos lo llamaron tío Lou. En lo más profundo de la pandemia, cuando tenía más tiempo libre de lo que sabía hacer, tuvo la idea de administrar un restaurante. Reclutó a chefs que conocía en el vecindario para que se encargaran de la cocina del día a día y abrió Uncle Lou en diciembre.

El espacio que construyó parece más alegre que los fluorescentes históricos y los diseños de tarjetas de presentación en lugares como Wo Hop, y más discreto que los dragones y cristales brillantes del antiguo Jing Fong.

Un estante de baratijas cerca de la entrada contiene gatos de la suerte, una motocicleta de juguete, una pequeña colección de gorras de béisbol del tío Lou y lo que debe ser el suministro de un mes de té Vita en cajas individuales. Macetas llenas de tocones de abedul forman una especie de empalizada entre el vestíbulo y el comedor, donde dos grandes cuadrados de plantas artificiales simulan un muro verde. Linternas de papel rojo cuelgan del techo. Un póster de la primera película ‘Aces Go Places’, con Sam Hui, el cantante de Cantopop conocido como God of Song, cuelga cerca del inodoro.

Wong dijo que los platos de lo wah kiu del menú procedían de aldeas al oeste del delta del río Perla, la región de donde procedían la mayoría de los inmigrantes chinos a Estados Unidos al menos hasta la década de 1950. A medida que la forma de vida rural en China se desvanece, la La cocina rústica de esta región es cada vez más una fuente de nostalgia para los chinos mayores, especialmente para los que viven en el extranjero. En Chinatown, sería dejado de lado por una nueva ola de cocina cantonesa más elaborada que comenzó a llegar de Hong Kong en la década de 1980. Más tarde, los restaurantes de Shanghai y Sichuan continuarían diluyendo el estilo de pueblo que una vez había sido dominante.

Puede obtener dim sum al estilo de Hong Kong en Uncle Lou, pero esa no es la razón para ir allí. A excepción de toneladas de won de piel delgada en un parche de aceite de chile, la mayoría son torpes o aburridos. El menú también incluye algunos híbridos chino-estadounidenses, no los viejos caballos de guerra como egg foo yong y chow mein, sino híbridos más nuevos. Alguien en la mesa de al lado puede estar feliz de comer carne de res con brócoli, por ejemplo, o pollo con sésamo.

Y, por supuesto, el General Tso está listo.

Pero son los platos homier lo wah kiu los que me traerán de vuelta al tío Lou, incluso sabiendo que en las horas pico es probable que la cocina se llene. Ya estoy planeando mi próximo encuentro con lo que se llama un “marisco salteado en casa”, calamares y lepismas fritos en tiras largas y blandas, salteados con cebollino y palitos de jícama crujientes y aguados, su crujido duplicado por astillas de medusa.

A la siguiente señal de congestión nasal, estaré allí para el clásico estofado de ternera con rábano daikon. Puede que no sepa tan anís estrellado como podría, pero estoy bastante seguro de que tiene poderes curativos. Podría volver a probar el pato Chenpi, que será un gran plato si la cocina puede dominar ligeramente la dulzura de la mermelada de salsa de ralladura de mandarina.

Por otra parte, tal vez debería pedir el pollo con ajo crujiente, muy en el espíritu de los pájaros lacados que cuelgan de las ventanas de Wah Fung No. 1 Fast Food y otros mostradores de carne asada cercanos. Hay un pequeño lago de salsa de soja alrededor del pollo y, encima, cebollas verdes blandas y crujientes trozos dorados de ajo frito. Casi hay que comerlo con arroz y verduras salteadas. No puedo pensar en una comida de Chinatown que muestre mejor la simplicidad de la cocina cantonesa.

Que significan las estrellas Debido a la pandemia, los restaurantes no se califican con estrellas.

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