Arrastramiento

La sobrepesca ilegal de los arrastreros chinos deja a los sierraleoneses ‘muriendo de hambre’ | Pesca

AA lo largo de la costa desmoronada de Tombo, docenas de botes de madera pintados a mano llegan bajo el sol abrasador del mediodía con la pesca del día para la refriega del mercado en uno de los puertos pesqueros más grandes de Sierra Leona.

En un rincón sombreado del bullicioso muelle, Joseph Fofana, un pescador de 36 años, repara una red rota. Fofana dice que gana alrededor de 50.000 leones (3,30 libras esterlinas) por un día brutal de 14 horas en el mar, repleto de 20 hombres, todos pagando al propietario por el uso de su embarcación. “Es el único trabajo que podemos hacer”, dice. “No es mi elección. Dios me trajo aquí. Pero estamos sufriendo.

Todos los días, alrededor de 13 000 botes pequeños como el Fofana salen de la costa de 506 km (314 millas) de Sierra Leona. La pesca emplea a 500.000 de los aproximadamente 8 millones de habitantes de este país de África Occidental, representa el 12% de la economía y es la fuente del 80% del consumo proteico de la población.

Pero una docena de pescadores entrevistados por The Guardian dicen que sus capturas están disminuyendo rápidamente debido a la sobrepesca sostenida a gran escala. “Hace muchos años, aquí se podían ver peces en el agua, incluso los más grandes”, dice Fofana. “Ya no. Hay menos peces que antes.

La comunidad pesquera de Tombo culpó directamente a las flotas extranjeras. Alrededor del 40% de las licencias industriales están en manos de buques chinos; Aunque son legales, los lugareños dicen que pagan tarifas exiguas por sus permisos, informan menos de sus capturas y contribuyen poco a la economía local.

Un pescador sentado en medio de las redes en un barco de pesca
Joseph Fofana dice que gana £ 3,30 por un día de 14 horas en el mar.”Es el único trabajo que podemos hacer”, dice. “No es mi elección”. Fotografía: Peter Yeung

Al mismo tiempo, la pesca ilegal, no declarada y no reglamentada (INDNR) es un gran problema que le cuesta a Sierra Leona 50 millones de dólares al año, dijo el presidente Julius Maada Bio en 2018. El año pasado, una operación conjunta de la Marina de Sierra Leona y la organización conservacionista Sea Shepherd Global condujo al arresto de cinco barcos pesqueros de propiedad extranjera en dos días, incluidos dos arrastreros con bandera china que pescaban sin licencia.

Aquellos en Tombo que han protestado por la pesca ilegal dicen que se enfrentan a la violencia de las tripulaciones. Alusine Kargbo, un pescador de caballa de 34 años, dice que las tripulaciones de los arrastreros le arrojaron agua hirviendo cuando los confrontó sobre la pesca en áreas donde la pesca de arrastre está prohibida. “Antes, los arrastreros no estaban en nuestras áreas, ahora lo están”, dice Kargbo. “La diferencia es tan grande [in terms of his catches] en comparación con antes, me resulta difícil alimentar a mis hijos.

Un pescador de pie en la playa con botes detrás de él.
Alusine Kargbo dice que le arrojaron agua hirviendo cuando se enfrentó a un arrastrero que pescaba ilegalmente. Fotografía: Peter Yeung

Otros son conducidos más lejos en busca de peces. Ibrahim Bangura, de 47 años, a menudo realiza viajes de pesca en el Atlántico de tres días, una aventura mortal durante la temporada de lluvias. Pero aunque la recompensa potencial es mayor, dice que los conflictos con los arrastreros chinos son más probables. “Hay tantos, tantos”, dice Bangura. “Alborotan mi propiedad, saquean mis redes. Y si intentas detenerlos, lucharán contra ti.

Además de dominar los mercados autorizados, China se clasifica constantemente como el peor infractor de la pesca INDNR en un índice mundial de 152 países. En África occidental, la pesca de arrastre ilegal está devastando los ecosistemas marinos y socavando las pesquerías locales, que son una fuente clave de empleo y seguridad alimentaria. Un estudio de 2017 encontró que Sierra Leona, Senegal, Mauritania, Gambia, Guinea-Bissau y Guinea pierden $ 2,3 mil millones (£ 1,7 mil millones) al año debido a la pesca INDNR, que representa el 65% de las capturas legales declaradas.

Algunos expertos advierten que las comunidades costeras de Sierra Leona se enfrentan a las devastadoras consecuencias de la sobrepesca legal e ilegal. “La flota china ha estado aprovechando las ganancias de la pesca durante 30 años y el impacto en las poblaciones de peces ha sido terrible”, dice Stephen Akester, asesor del Ministerio de Pesca y Recursos Marinos de Sierra Leona entre 2009 y 2021. “Los recursos están desapareciendo, los pescadores están sufriendo, las familias mueren de hambre, muchos solo comen una comida al día.

Un pescador reparando un bote de madera en el muelle de Tombo.
Un pescador reparando un bote de madera en el muelle de Tombo. Fotografía: Peter Yeung

“Imagínese trabajar durante semanas y no poder pescar nada”, dice Woody Backie Koroma, del Sindicato de Pescadores Artesanales de Sierra Leona. “Se están endeudando. Se acuestan sin comer.

La presión es tal, dice Koroma, que un pescador endeudado en Tombo se suicidó el año pasado después de que las autoridades locales confiscaran su bote.

Los esfuerzos para gestionar el sector, incluida la creación de una zona costera de exclusión que prohíbe toda la pesca excepto la de subsistencia dentro de las seis millas náuticas más cercanas a la costa, la instalación de rastreadores de movimiento en los arrastreros industriales y el establecimiento de asociaciones comunitarias de pesca para promover la sostenibilidad, han hasta ahora tuvo un impacto limitado debido a problemas de vigilancia y financiación, dicen las autoridades. Una prohibición de un mes de la pesca industrial en 2019 ha sido criticada por ser demasiado breve para permitir que las poblaciones se recuperen.

“Recibimos muchos informes e inteligencia sobre la pesca ilegal”, dice Abbas Kamara, funcionario del ministerio de pesca de Tombo. “Pero es difícil de corroborar. Los arrastreros trabajan día y noche.

“El pescado es muy importante para Tombo, así es como la gente sobrevive, pero el pescado va a los chinos”, dice Kamara.

La embajada china en Freetown no respondió a la solicitud de comentarios de The Guardian.

Amara Kalone, de Environmental Justice Foundation, una organización benéfica que monitoreaba embarcaciones extranjeras en Sierra Leona hasta el año pasado cuando se agotaron los fondos para el proyecto, dijo que las flotas están adaptando sus tácticas para evadir las restricciones a la pesca industrial.

“Los barcos semiindustriales se acercan a los estuarios y se encuentran en un área gris legal”, dice. “Otras tripulaciones usan redes de monofilamento muy finas, que son ilegales pero difíciles de rastrear”.

Según Salieu Sankoh, coordinador del Programa Regional de Pesca de África Occidental en Sierra Leona, otra gran preocupación es el aumento de las tripulaciones pesqueras merodeadoras de países vecinos como Guinea y Liberia, que capturan peces juveniles en áreas de reproducción protegidas, minando fatalmente las poblaciones de peces. “Es una grave amenaza para la nutrición de la población”, dice. “Algunos barcos locales se hacen a la mar y regresan sin nada”.

En Tombo, a medida que el cielo se torna anaranjado en la península occidental de Sierra Leona y el océano se vuelve inusualmente tranquilo, una sensación de desesperación se apodera de los muchos pescadores artesanales que luchan por mantenerse a flote.

Los bajos viajes al trabajo significaron que Ali Mamy Koroma, un pescador de 40 años con dos esposas y seis hijos, tuvo que pedir prestado 1 millón de leones (65 libras esterlinas) para pagar sus cuentas. “Siento que me estoy ahogando”, dice Koroma, desplomado contra la pared detrás del mercado cubierto de Tombo. “Pero no sé nadar. No hay manera de salir.”

En el Reino Unido e Irlanda, se puede contactar a los samaritanos llamando al 116 123 o por correo electrónico a jo@samaritans.org o jo@samaritans.ie. En los Estados Unidos, la Línea Nacional de Prevención del Suicidio está en el 800-273-8255 o por chat para obtener ayuda. También puede enviar un mensaje de texto con HOME al 741741 para ponerse en contacto con un consejero de línea de texto de crisis. En Australia, la línea de ayuda para crisis de Lifeline es 13 11 14. Se pueden encontrar otras líneas de ayuda internacionales en www.befrienders.org

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