Cebo de pesca

Las lombrices de tierra son plagas de insectos invasoras en gran parte de América del Norte

En los últimos cinco años, los informes de asombrosas disminuciones en los insectos han alimentado la ansiedad y el debate sobre el destino de las “pequeñas cosas que gobiernan el mundo”, como las llamó una vez el difunto biólogo EO Wilson. En cuanto al cómo y el por qué de estas disminuciones, los principales culpables son la destrucción del hábitat, el uso generalizado de pesticidas y el cambio climático.

Pero una nueva investigación publicada el 30 de marzo en Letras de biología agrega un sospechoso inesperado, al menos para gran parte de América del Norte: la lombriz de tierra. El estudio examinó 60 parcelas en un bosque de álamos y álamos en Alberta, Canadá, y descubrió que a medida que aumentaba la cantidad de lombrices de tierra que se movían en el suelo y la hojarasca, la diversidad y la abundancia de invertebrados sobre el suelo disminuían.

Estos resultados pueden parecer sorprendentes, ya que las lombrices de tierra se consideran residentes útiles en los jardines. Los gusanos se ganaron su reputación aireando y mezclando la tierra con sus madrigueras y liberando nutrientes encerrados en sus heces, lo que puede ayudar a que ciertas plantas prosperen. Pero este nuevo estudio es parte de un creciente cuerpo de investigación que sugiere que, al menos en los bosques del norte de América del Norte, las lombrices de tierra pueden no ser los ángeles viscosos del inframundo que tendemos a pensar que son.

“Cuando la gente habla sobre la disminución de insectos, rara vez habla sobre el suelo”, dice Nico Eisenhauer, ecologista del suelo de la Universidad de Leipzig en Alemania y uno de los autores del nuevo estudio. “Muchos insectos e invertebrados en declive tienen etapas de vida en el suelo. Lo que no ves volando ahora desapareció del suelo primero, y las lombrices de tierra pueden cambiar fundamentalmente las condiciones del suelo.

invasores subterráneos

La ingeniería subterránea de las lombrices de tierra no es un problema en sus ecosistemas nativos, pero en la mitad norte de América del Norte, los glaciares de la última glaciación acabaron con prácticamente todas las lombrices de tierra de más de 10.000 años. Las capas de hielo cubrían casi todo Canadá, la mayor parte del noreste de los Estados Unidos y gran parte del medio oeste superior. Cuando el hielo retrocedió, los bosques regresaron, pero los gusanos no lo hicieron porque solo pueden expandir su rango en un máximo de aproximadamente 30 pies por año. Estos ecosistemas del norte han evolucionado durante milenios en ausencia de lombrices.

Sin gusanos mordisqueando el follaje caído y revolviendo el suelo, estos bosques acumularon gruesas capas de hojarasca, que llegaron a albergar una gran variedad de animales, hongos y plantas. Eisenhauer dice que incluso los no científicos pueden apreciar la diferencia.

“Al caminar por bosques que no han sido invadidos por lombrices, el suelo se siente suave bajo tus pies”, dice Eisenhauer. “Es porque estás caminando sobre una gruesa alfombra de material orgánico que se ha formado durante miles de años”.

Pero en los últimos cientos de años, los humanos han reintroducido lombrices de tierra de manera intencional y no intencional en muchas de estas tierras. Las reintroducciones han sido principalmente gusanos europeos traídos intencionalmente por colonos o no intencionalmente en expediciones, plantas, ganado o lastre de barcos (a menudo se usaba tierra o rocas como contrapeso en los barcos de carga). Las introducciones de hoy provienen de cebos de pesca, tierra y plantas importadas, o incluso de las suelas de botas de montaña y neumáticos de bicicletas de montaña que pueden atrapar los diminutos huevos de gusanos.

Investigaciones anteriores han demostrado que en el norte de América del Norte, la introducción de lombrices de tierra no nativas puede reducir la diversidad de plantas, incluidas algunas especies de orquídeas silvestres. Dos estudios también mostraron impactos negativos en algunas aves que anidan en el suelo e incluso en algunas salamandras, las cuales pasan tiempo en la capa de hojarasca que los gusanos invasores tienden a devorar.

Los túneles, la alimentación y el excremento incesantes de los gusanos alteran las propiedades físicas, químicas y biológicas del suelo, tendiendo un puente ecológico de una manera que las especies nativas no siempre pueden manejar.

Desde el suelo

Pero poca investigación ha examinado el impacto de las lombrices de tierra en los artrópodos aéreos.

Para investigar esto, Eisenhauer y Malte Jochum, un postdoctorado en el laboratorio de Eisenhauer y autor principal del artículo, realizaron estudios biológicos en los bosques que rodean un embalse llamado Barrier Lake a unas 40 millas al oeste de Calgary en Canadá en el verano de 2019.

En medio de los temblorosos álamos y álamos balsámicos del bosque, los científicos establecieron 60 parcelas de aproximadamente un metro por un metro. Para obtener un número aproximado de lombrices para cada parcela, el equipo excavó las cuatro pulgadas superiores de tierra y luego roció el hoyo pequeño con una mezcla de agua y polvo de mostaza. Esta solución irrita la piel de los gusanos sin atacarlos y los envía retorciéndose en la superficie para ser contados.

Después de clasificar cada parcela con un número bajo, medio o alto de lombrices de tierra invasoras, Jochum y otros se dispusieron a recolectar invertebrados que habitan en la superficie. Esto implicó el uso de una aspiradora montada en una mochila para aspirar todos los invertebrados.

“Te ves vestido como uno de los Cazafantasmas”, dice Jochum.

Jochum y sus colegas recolectaron y clasificaron unos 13.000 invertebrados y encontraron disminuciones sorprendentes en las parcelas con la mayor cantidad de lombrices. Entre estos invertebrados aéreos, el equipo descubrió que había un 18 % menos de especies, una reducción del 27 % en la biomasa (o peso) general y una caída del 61 % en el número de individuos en los sitios que clasificaron como de alta densidad de lombrices de tierra invasoras. en comparación con los sitios con las densidades de gusanos más bajas.

Los resultados fueron sorprendentes, dice Eisenhauer. El estudio “muestra cuán dependientes son las comunidades sobre el suelo y el impacto que pueden tener las especies invasoras subterráneas”.

Los investigadores dicen que se necesita más trabajo para determinar cómo los gusanos están impulsando esta disminución, pero es probable que el factor principal sea que los gusanos arrancan la capa de hojarasca del suelo del bosque.

“Cualquier cosa que viva en esta capa o dependa de ella para alimentarse se verá afectada negativamente”, dice Eisenhauer.

Las pequeñas cosas que mueven el mundo

Jochum dice que la pérdida de todos estos animales, en su mayoría diminutos, es muy importante para el resto del ecosistema debido a lo que están haciendo los invertebrados.

“Sirven como alimento para otros animales más grandes y realizan funciones clave del ecosistema, como el control de plagas, la herbivoría y la descomposición”, dice Jochum.

Pero la gente no necesita expulsar a los gusanos de sus jardines, dice Erin Cameron, ecóloga de suelos de la Universidad de Saint Mary en Canadá, que no participó en el estudio.

“La gente debería pensar que las lombrices de tierra son potencialmente negativas en los bosques nativos, pero están bien en sus jardines”, dice Cameron. “Si vives en un área remota, no agregaría lombrices de tierra a tu jardín, pero se han establecido en las ciudades durante mucho tiempo y en realidad no hay una buena forma de deshacerte de ellas”.

En cambio, la clave es prevenir su propagación. Los pescadores pueden ayudar si evitan el uso de gusanos como cebo en áreas a las que no pertenecen (gran parte del noreste de los Estados Unidos, la parte alta del Medio Oeste y Canadá) o matan el cebo que no se usa, explica Eisenhauer. Los excursionistas pueden lavarse las suelas de los zapatos antes de adentrarse en los bosques remotos. Desafortunadamente, el aumento de las temperaturas podría permitir que los gusanos se propaguen más al norte a medida que el suelo se calienta.

Eisenhauer y otros dicen que se necesita más trabajo para determinar cómo estos hallazgos podrían aplicarse en otros lugares. Cameron, por ejemplo, se preguntó si los bosques dominados por coníferas verían tal disminución de invertebrados, porque sus suelos y la hojarasca no parecen tan apetecibles para las orugas espeluznantes. Tampoco está del todo claro hasta qué punto el norte de América del Norte ha sido invadido por lombrices de tierra. (Es probable que haya parches de bosques de madera dura relativamente prístinos esparcidos por Nueva Inglaterra y el medio oeste superior que podrían estar maduros para la invasión de lombrices).

“Incluso si es solo un fenómeno en los bosques caducifolios [without conifers], que todavía afecta a grandes áreas de América del Norte”, dice Bruce Snyder, que estudia las lombrices de tierra invasoras en el Georgia College and State University y no participó en el estudio. Si estos efectos ocurren en toda la gama de gusanos no nativos, los impactos son “probablemente bastante generalizados y deben tomarse en serio”.

Annise Dobson, ecóloga de suelos de la Universidad de Yale, es una de las que se toma en serio estos efectos. “Estoy muy preocupada por las infestaciones de gusanos”, dice ella.

Dobson pasa sus días documentando la nueva ola de gusanos invasores, que provienen de Asia y son conocidos como gusanos saltadores por su característico ritmo. Solo se han encontrado en unos pocos lugares aislados en Canadá, pero Dobson dice que se abren camino hacia la costa este de los Estados Unidos y sus impactos podrían ser similares pero incluso más intensos que sus antecedentes europeos.

“Las lombrices de tierra se mueven por América del Norte sin que las veamos, por lo que la gente no las conoce, y este estudio muestra que los impactos pueden ser enormes”.

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