Cebo de pesca

Cangrejos herradura: el animal que sobrevivió 200 millones de años, pero no estaba preparado para la humanidad | ciencia y Tecnología

Cangrejos herradura del Atlántico en Yucatán, México.
Cangrejos herradura del Atlántico en Yucatán, México.Carmen Olivia Rosas Correa (IT Chetumal)

Es una criatura difícil de imaginar. los Limulus Polifemo, o cangrejo herradura del Atlántico, tiene cinco pares de ojos, que utiliza para orientarse mientras nada, detectar la luz y moverse hacia ella. El artrópodo también puede identificar ciertos tonos del espectro ultravioleta en la luz del sol y la luna. Los ojos pueden ver prácticamente en cualquier dirección: adelante, atrás, arriba y abajo. Tiene cinco pares de patas con pequeñas garras y otro par que le ayuda a excavar bajo la arena. Estos apéndices le ayudan a moverse, pero también a triturar su comida. Tienen un exoesqueleto, un caparazón muy resistente y una cola larga y puntiaguda que puede parecer amenazante, pero en realidad se usa principalmente para ponerse de pie y moverse de un lado a otro. Su sangre contiene una enzima que, al entrar en contacto con el oxígeno, adquiere un color azul fluorescente intenso, y que guarda un secreto que vale millones de dólares para la industria farmacéutica mundial.

El nombre científico hace referencia a Polifemo, el más famoso de los cíclopes de la mitología griega, un gigante que era hijo de Poseidón. Aunque se conoce en los Estados Unidos como el cangrejo herradura, tiene poca relación con otras especies de cangrejos y en realidad tiene más en común con los escorpiones y las arañas.

En la península de Yucatán, la única región de México donde se encuentran, su anatomía ha capturado la imaginación de muchos que los han encontrado. Figuraron en los cuentos de los conquistadores españoles y en Popol Vuhel texto sagrado de los pueblos mayas – incluso aparecieron en el programa de televisión Los Simpsons. En México se llaman guitarra pequeña (guitarra pequeña), Pequeño soldado (pequeño soldado) o cucaracha de mar (cucaracha de mar). Pero la referencia más común es sartén de mar (pequeña cazuela de mar) o mexicanoun término maya que todavía se usa en la península.

“El mex es tan importante para la cultura de Yucatán como el faisán o el venado, pero lamentablemente es probable que en 10 o 15 años ya no esté entre nosotros”, explica el doctor en ciencias marinas Juan Sandoval Gio, académico de el Instituto Tecnológico de Tizimín. El cangrejo herradura es un capítulo en la memoria colectiva de Yucatán, de niños que iban a la playa y quedaban fascinados con estas pequeñas criaturas. Sandoval Gio fue uno de esos niños. Ahora es un científico que centra sus estudios en los animales, y advierte que desde hace décadas cada vez hay menos y son cada vez menos conocidos. limulus polifemo es una especie en peligro de extinción en México. “La desaparición de este animal significaría el borrado de parte de la historia de Yucatán”, explica.

Ejemplar de 'Limulus Polyphemus' en Yucatán.
Ejemplar de ‘Limulus Polyphemus’ en Yucatán. Carmen Olivia Rosas Correa (IT Chetumal)

“Estamos hablando de un fósil viviente”, explica Sandoval Gio. Los cangrejos herradura son los parientes vivos más cercanos de los trilobites y los ejemplos más antiguos datan de hace entre 200 y 250 millones de años, lo que los hace más antiguos que los dinosaurios. “Han sobrevivido a varias extinciones masivas y son un libro abierto para entender cómo era el planeta hace millones de años”, añade la especialista.

El biólogo Héctor Ortiz, académico del Instituto Tecnológico de Chetumal, explica que se trata de una especie pancrónica: extraordinariamente antigua y con muy pocos cambios evolutivos. Precisamente esta ventana al pasado que ofrecen es uno de los elementos más atractivos para los científicos, pero también para la industria farmacéutica.

Su sangre azul, también conocida como hemolinfa, se extrae de miles de especímenes en los Estados Unidos, en cantidades industriales. El sistema inmunológico del animal es tan arcaico que su sangre se coagula cuando detecta patógenos externos. Es un sistema de detección de intrusos que es tan resistente como efectivo, y se usa ampliamente en las pruebas de pureza de vacunas.

La sustancia extraída de él para pruebas científicas se conoce como Limulus Amebocyte Lysate y es un ingrediente clave en el desarrollo de fármacos. Un galón de sangre azul (3,78 litros) vale hasta 60.000 dólares (54.280 euros) en Estados Unidos, donde su extracción es legal. Ortiz explica que cada organismo puede aportar entre 50 y 400 mililitros de líquido, dependiendo de su tamaño y madurez. La mayoría de los animales sobreviven a este proceso de “ordeño”, pero la literatura revisada por Ortiz sugiere que alrededor del 30% de ellos mueren. No hay estudios concluyentes sobre la mortalidad, pero la sobreexplotación de cangrejos herradura hizo que sus poblaciones en los Estados Unidos se redujeran en un 75 % desde la década de 1980 hasta la primera década de los 2000, según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. .

Desde entonces, la Unión Europea ha promovido alternativas sintéticas al lisado de amebocitos, pero no han sido aprobadas para su uso en los Estados Unidos. En 2020, cuando golpeó la pandemia de Covid-19 y el mundo estaba desesperado por vacunas, varios medios estadounidenses, incluidos National Geographicexpresó la preocupación de las organizaciones ambientales de que probar la pureza de varios prototipos de vacunas contra el coronavirus podría reducir aún más las poblaciones de cangrejo herradura del Atlántico, pero no hay suficiente evidencia científica para probar este impacto.

Sin embargo, existen artículos en revistas especializadas que documentan la recolección de la herradura desde finales del siglo XIX, principalmente para su uso como fertilizante en el sector agrícola. Así fue hasta la década de 1970, cuando se produjo el boom del lisado gracias a su aplicación biomédica. En Asia, la gente come como alimento variedades similares de cangrejo herradura que se encuentran en América. De hecho, en México también se comían animales hace unas décadas, según investigadores consultados por EL PAÍS, pero ahora es una práctica muy rara.

Cangrejos herradura utilizados como cebo para pulpos en una imagen cortesía de Juan Sandoval Gio.
Cangrejos herradura utilizados como cebo para pulpos en una imagen cortesía de Juan Sandoval Gio.

Los depredadores naturales y los pequeños mamíferos también consumen a los cangrejos cuando llegan a tierra para desovar o fertilizar sus huevos. Una hembra puede poner decenas de miles de huevos a lo largo de su vida, aunque solo una fracción de ellos llegará a la edad adulta.

En México, las amenazas son diferentes. Desde hace años, los habitantes de las áreas protegidas han denunciado la extracción ilegal de animales por parte de los pescadores. Los cangrejos de herradura son ricos en proteínas, lo que significa que atraen al pulpo. Una sola pieza de cangrejo puede usarse como cebo hasta 10 veces, según una investigación de Sandoval, Gio, Ortiz y otros académicos. Los investigadores tomaron muestras de las poblaciones de dos zonas de la península para medir el impacto. Al inicio de la temporada de pesca de pulpo en 2017, encontraron 24 ejemplares en San Felipe y 22 en Río Lagartos, que es un número muy pequeño. Un año después, al inicio de la temporada 2018, encontraron solo dos de los cangrejos en Río Lagartos y ninguno en San Felipe.

En los últimos años, la Procuraduría Federal de Protección al Ambiente ha protegido a más de un centenar de ejemplares para disponer de su extracción furtiva para la pesca. Las embarcaciones son detenidas y los animales secuestrados, pero el problema persiste. Los últimos informes que llegan a la prensa son tan recientes como este mes de enero. Un kilo de jaiba se puede vender en algunos de los municipios más pobres de Yucatán a 100 pesos el kilo (menos de $5), según medios locales.

Esta no es la única amenaza documentada por los investigadores. El trabajo de Sandoval Gio publicado hace varios meses encontró, por primera vez, el herbicida glifosato en ejemplares muertos. ¿Cómo terminó en el cuerpo de un artrópodo? El investigador apunta al uso de químicos en cultivos extensivos en Yucatán, donde el suelo es calcáreo y muy poroso. Como resultado, las sustancias tóxicas terminan en los acuíferos y estuarios donde viven los mex. El problema tiene potencial de bola de nieve: de los cultivos a los cangrejos, de la minería ilegal a la pesca del pulpo, y del plato a los cuerpos humanos. “Es una cadena”, explica Ortiz. México prohibió el uso de glifosato en enero de 2021.

Además del tema de la contaminación, la política de ordenamiento territorial también está cambiando gracias a la explosión del turismo. Los hábitats críticos para los cangrejos herradura son cada vez más pequeños, advierte Ortiz. En el lado derecho de la península de Yucatán, existe un vibrante sector turístico en la Riviera Maya, y otras zonas costeras de la península, algunas de ellas en áreas protegidas, miran con envidia la llegada de visitantes y su dinero de bolsillo.

Ortiz lleva más de dos décadas estudiando esta especie. El investigador recuerda sus viajes de campo a fines de la década de 1990 a Holbox, un pequeño pueblo de pescadores en una isla semiparadisíaca, casi al comienzo del Caribe mexicano. Allí no había nada, los caminos ni siquiera estaban pavimentados y no había vehículos motorizados. “Cuando llegaste al muelle, viste venir a los cangrejos herradura”, explica. Pero pronto llegaron también los turistas, y ahora hay cada vez más basura, hoteles, camiones y casas en zonas donde estaba prohibida la construcción, además de hamacas y chiringuitos justo en la playa, donde suelen desovar los cangrejos.

“Es realmente triste, es un deterioro enorme”, se queja. En Champotón, estado de Campeche, Ortiz recuerda haber visto a los cangrejos buscando lugares para desovar en áreas cubiertas de cemento. “Ya no ves los cangrejos, hay muy pocos. […] Es una especie poco estudiada y subestimada en México.

Los investigadores locales se han dado cuenta en los últimos años que necesitan unir fuerzas para ir más allá en su trabajo. Han promovido la educación en las comunidades locales para crear conciencia sobre los valores culturales y ambientales. Y están impulsando esfuerzos de conservación coordinados y efectivos para preservar una especie única y naturalmente tímida, cada vez más oculta y rara que ha sobrevivido millones de años en el planeta Tierra, pero que ya no existe aquí y no estaba preparada para la llegada de la humanidad.

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