Mariscos

Ostras, aguachile y resiliencia en el recién reabierto Saint James Seafood


La configuración de la mesa en Saint James Seafood es la primera señal de que es un lugar especial: una servilleta de tela a rayas azules y un menú de papel con ilustraciones atrevidas: una garra agarrando una cereza de una copa de cóctel, un pez con piernas de mujer sexy y un tiburón tomando el sol en una playa dentro de una botella.

El restaurante Main Street promete “mariscos de calidad” y “momentos razonablemente buenos” y dice que ha estado abierto “de forma intermitente desde 2017”.

Menos de dos años después de la apertura de Saint James, una explosión de gas mortal en abril de 2019 obligó al restaurante a cerrar. El edificio fue condenado y Matt Kelly, el chef y propietario, no estaba seguro de cuándo podría reabrir su negocio. “Estaba estresado por eso. La deuda se acumulaba. Fue horrible “, dijo. “Además, soy chef. Soy bastante reacio al riesgo … pero estaba comprometido a reabrir por alguna razón. Y lo hicimos.

Saint James reanudó operaciones en enero de 2020 solo para cerrar 39 días después debido a la pandemia. Durante un breve período en 2020, el restaurante lanzó un restaurante para llevar llamado Jimmy’s Dockside. Reabrió el 2 de febrero de 2022.

Kelly dijo que Saint James pudo mantenerse en el negocio gracias a las subvenciones federales del Programa de Protección de Cheques de Pago otorgadas durante la pandemia.

“Por supuesto, queremos tener un servicio de primer nivel y una cocina de primer nivel, y aspiramos a la grandeza”, dijo John Quintal, gerente general de Saint James. “Pero al final nos cerraron dos veces debido a cosas que estaban fuera de nuestro control y todo lo que puedes hacer es reírte”.

Kelly se inspira en platos costeros clásicos. El menú incluye mariscos fritos en calabaza, ostras crudas y aguachile de Juan. Kelly también es una de las propietarias de los restaurantes Vin Rouge, Mothers & Sons y Mateo de Durham.

“Cuando abro un restaurante, es una forma de explorar una cultura”, dijo Kelly.

Kelly, de 46 años, comenzó como lavaplatos. Recuerda haber comprado libros de cocina de $80, ansioso por aprender a cocinar. Desde entonces, se ha enamorado de diferentes culturas gastronómicas y se ha convertido en uno de los restauradores más destacados de Durham.

Recientemente, Kelly ha estado trabajando en el bar crudo de Saint James, llamado así por el santo patrón de los mariscos y el hospital fundado por la familia de Kelly. La mayoría de los comensales no sospechan que el dueño es el hombre barbudo que viste un overol y desvaina las ostras.

Para Kelly, las ostras son especiales porque exigen simplicidad. “Las ostras están llenas de umami, buen gusto, sal. No necesitan nada”, dijo Kelly. Su carta también permite destacar ingredientes menos llamativos, como las patatas fritas. Kelly comienza con papas Russet de Idaho, que luego se ponen en salmuera en vinagre, se fríen y se mezclan con un antiguo condimento de laurel.

Antes de que Kelly comprara el lugar, fue un restaurante de mariscos llamado Fishmonger’s durante 34 años. Había querido abrir un restaurante de mariscos, como lo demuestra su prolífica colección personal de platos de ostras, que ahora adornan la pared detrás del puesto de la anfitriona.

El lugar es cálido pero ecléctico. Dejó el mosaico blanco y negro original de la vida anterior del sitio como concesionario de automóviles. El pez espada rojo que cuelga sobre el comedor principal, sin embargo, es una incorporación más reciente, al igual que los artefactos de iluminación de boya de vidrio, los ojos de buey y los taburetes de bar de color amarillo brillante que insinúan un impermeable de pescador. En el comedor del segundo piso (también conocido como las habitaciones del capitán) hay un mural de un pulpo gigante chocando contra un barco.

Quintal dijo que Kelly era “definitivamente una artista”. “Es su visión: la comida, el edificio, el diseño, el arte. Simplemente tiene un buen ojo”.


Nota del editor: Esta historia fue producida a través de una asociación entre el INDIA y Periódico de la calle 9, publicado por estudiantes de periodismo del DeWitt Wallace Center for Media & Democracy de la Universidad de Duke. Comenta esta historia en backtalk@indyweek.com.

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