Arrastramiento

¿Cómo se formó la Vía Láctea?

Comprende los detalles de cómo se formó nuestra galaxia liberarse de los escombros esparcidos por el vacío del espacio es una tarea difícil. Si pudiéramos regresar, ¿cómo sería nuestra galaxia primitiva?

Un equipo de investigadores del Instituto Max Planck de Astronomía en Alemania abordó este problema y encontró una manera de retroceder en el tiempo para reconstruir la historia evolutiva de nuestro hogar galáctico. Publicar Naturalezalos investigadores describen cómo compilaron el equivalente astronómico de un álbum de recortes para seguir cada etapa de la evolución de la Vía Láctea.

Para hacer esto, se basaron en un enorme conjunto de datos publicado recientemente por el Observatorio Espacial Gaia de la Agencia Espacial Europea y el Telescopio Espectroscópico de Fibra de Objetos Múltiples de Gran Área del Cielo en China, seleccionando un subconjunto de estrellas llamadas subgigantes.

Las subgigantes son estrellas inusuales, sostenidas por la fusión de capas de hidrógeno, que existen en la breve fase evolutiva estelar que permite la determinación de edad más precisa y directa. Cuando se trata de estrellas, son libros abiertos: su edad se puede calcular a partir de su luminosidad, y los materiales que las construyeron hace miles de millones de años se pueden leer a partir de los espectros de sus fotosferas.

Esto los hace ideales para su uso en arqueología galáctica.

“Para desentrañar la historia de cómo se ensambla nuestra galaxia, necesitamos saber cuántas estrellas nacieron, cuándo, de qué material y en qué órbitas”, explican los investigadores.

“Esto requiere determinaciones de edad precisas para una gran muestra de estrellas que abarcan las edades más tempranas posibles: alrededor de 14 mil millones de años”.

Aunque los subgigantes encajan a la perfección, no son fáciles de encontrar.

Debido a la corta vida útil de su fase evolutiva, los subgigantes son relativamente raros. Reunir el gran tamaño de muestra necesario para un proyecto de historia galáctica se ha considerado durante mucho tiempo un desafío insuperable.

Pero los avances recientes en capacidades astronómicas están cambiando las reglas del juego, dando a los astrónomos acceso a datos con los que sus antepasados ​​solo podían soñar.

Para este estudio, los investigadores aprovecharon la gran cantidad de datos disponibles gracias a la misión espacial Gaia. Lanzado en 2013, Gaia es un observatorio espacial cuya ambiciosa misión es dibujar un mapa tridimensional de la Vía Láctea con una precisión sin precedentes.

Examinando la última publicación de datos de Gaia, los investigadores pudieron seleccionar unas increíbles 250.000 estrellas en la fase subgigante, que abarcan un gran volumen espacial de la Vía Láctea.

El equipo estimó la edad de cada subgigante individual y descubrió que oscilaba entre 1.500 millones y 13.800 millones de años. Luego identificaron y caracterizaron los orígenes de las subgigantes en diferentes regiones estructurales de la Vía Láctea, dividiéndolas en poblaciones estelares de “disco” y “halo”.

Sus hallazgos sugieren que la formación del disco grueso ya había comenzado hace unos 13 mil millones de años, solo 800 millones de años después del Big Bang.

Sugieren además que la Vía Láctea probablemente evolucionó en algunas fases diferentes, comenzando por formar poblaciones de materia estelar y estrellas en un disco delgado, a diferencia de la materia que es parte de las poblaciones de halo que orbitan en todos los sentidos, o poblaciones abultadas. que giran como una esfera aplastada – hace unos 13 mil millones de años.

Después de llenar su núcleo, la galaxia se fusionó con la galaxia Gaia-Enceladus, también conocida deliciosamente como Gaia Sausage, dos mil millones de años más tarde para completar el ensamblaje de su halo galáctico interno. Se cree que esto coincide con el momento en que se formaron la mayoría de las estrellas en el disco grueso, dijeron los investigadores. La edad, la composición y el movimiento de estas estrellas resaltan los procesos dinámicos involucrados en la formación de nuestra galaxia, concluyen. Esto crea un momento emocionante para la astronomía: a medida que continúan llegando datos de misiones como Gaia y el muy esperado telescopio espacial James Webb, nuestra comprensión de la evolución de las galaxias crecerá rápidamente.



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